Cientista processa startup de Utah, alegando que sofreu anos de piadas sexuais e discriminação

Em uma cultura de trabalho de Utah que era “um pesadelo para as mulheres”, diz a cientista Lara Silverman, ela foi forçada a ouvir piadas sexuais de executivos, envergonhada por sua gravidez e por causa de seu gênero, ela foi negada o título e o salário que merecia.

Ela agora está processando a DiscGenics, uma empresa de Salt Lake City engenharia de células do disco vertebral como um potencial tratamento injetável para dor lombar.

A DiscGenics poderia ter um ambiente mais profissional ou ser capaz de responder às reclamações de forma mais eficaz, acredita Silverman, mas para isso – desde sua criação em 2007, a DiscGenics nunca teve uma líder ou membro do conselho feminino.

Ela foi disciplinada em junho passado depois de reclamar repetidamente de assédio, de acordo com seu processo federal, e o gerente de operações a acusou de fazer isso como parte de um “esforço de lobby” para uma promoção.

“Perdemos cinco mulheres em seis meses. Eu só quero trazer uma mulher para uma posição de liderança e depois contratar outra. Eu não me importo,” Silverman respondeu, de acordo com o processo. “O objetivo é ter uma voz diferente no topo. Então não continuamos perdendo mulheres e elas não continuam vindo até mim com essas preocupações sobre piadas inapropriadas e comentários inapropriados.

A falta de diversidade de gênero na liderança e nos conselhos de Utah, e especialmente em tecnologiafoi destacado por acadêmicos e outros preocupados com a má classificação contínua do estado para o status das mulheres.

E o caso de Silverman é levantando outra questão isso foi meta de reforma na indústria de tecnologia – políticas da empresa que forçam queixas de assédio sexual fora dos tribunais públicos e em resoluções secretas em arbitragem.

Em um comunicado, a DiscGenics disse que nega e “combaterá vigorosamente” as alegações de discriminação e retaliação feitas pelo ex-diretor financeiro de Silverman e DiscGenics, Jeffrey Poole.

Silverman e Poole primeiro apresentaram suas reivindicações à Divisão de Anti-Discriminação e Trabalho de Utah, uma etapa exigida pela lei estadual antes de prosseguir. Os investigadores decidiram que havia “provas insuficientes” para concluir que a empresa infringiu a lei, apontou DiscGenics.

Aqui está o que Silverman e Poole disseram que passaram na DiscGenics.

Maternidade significava “segunda classe”

A DiscGenics foi fundada por o infame neurocirurgião Christopher Duntsch, acusado de mutilar 33 pacientes durante operações de coluna; dois morreram. Ele está cumprindo uma sentença de prisão perpétua em conexão com os ferimentos de uma mulher, e seu caso foi dramatizado em um recente podcast Wondery e em uma série de TV de 2021, ambos intitulados “Dr. Death”.

Silverman ingressou na empresa em 2011 “recém-saído do meu doutorado”. programa da Universidade da Pensilvânia, onde estudou engenharia médica, disse ela em uma entrevista. Ela substituiu Duntsch, que era diretor científico, disse ela, mas nunca recebeu esse título.

Ela reconheceu os primeiros grandes problemas culturais da empresa, disse ela, quando engravidou de seu primeiro filho em 2014.

Os comentários de Flanagan “deixaram claro que, como mulher, como mãe… minhas contribuições sempre seriam questionadas e eu sempre seria de segunda classe”, disse Silverman, que agora é consultor.

De acordo com o processo:

• Em uma reunião em toda a empresa, o CEO Flagg Flanagan apontou para a barriga de Silverman “com uma careta” e perguntou: “Como ela vai fazer seu trabalho agora?” Ele continuou a fazer “comentários sarcásticos” sobre sua gravidez, disse o processo, deixando-a com medo de seu emprego e depois convencendo-a a voltar ao trabalho em meio período duas semanas após o parto.

• Silverman não teve acesso a um espaço de amamentação e foi forçada a ordenhar seu leite materno em armários e banheiros.

• Durante a segunda gravidez de Silverman, Flanagan disse a ela que iria colocar em prática um “plano de transição” para ela sair porque ela “agora tinha dois filhos” e, portanto, ele “assumiu [she] não seria mais capaz de fazer o seu trabalho. Ela se opôs e ficou.

(Francisco Kjolseth | The Salt Lake Tribune) Lara Silverman, ex-cientista-chefe da startup DiscGenics, diz que enfrentou piadas sexuais e discriminação do CEO e da administração. Ela processou a empresa com Jeffrey Poole, seu ex-diretor financeiro; eles alegaram que a empresa retaliou contra eles por reclamar de má conduta.

• Depois que Poole foi contratado, Flanagan disse a ela que Silverman havia enlouquecido por causa de seus hormônios quando estava grávida.

“Piada no vestiário”

Quando Silverman começou na DiscGenics, ele dividia espaço com as instalações de Terapia Celular e Medicina Regenerativa (CTRM) da Universidade de Utah.

No escritório, Flanagan e o COO Bob Wynalek conversaram sobre mulheres que consideravam sexualmente atraentes e fizeram comentários sexuais aos funcionários; Flanagan frequentemente descreveu sua vida sexual, de acordo com o processo. Flanagan também se referia consistentemente às mulheres como “meninas”, disse ele.

O processo alega que, com base em seu comportamento, o CTRM instruiu a equipe da DiscGenics a concluir o treinamento on-line sobre profissionalismo e assédio sexual. Flanagan continuou a fazer “comentários sexuais e misóginos” depois que a empresa se mudou para novas instalações em 2019, de acordo com o processo.

Entre outros exemplos no processo, ela disse que um funcionário veio vê-la em lágrimas em janeiro de 2021 e “disse que estava chateada depois que Flanagan fez uma piada sobre sexo oral em uma reunião… e ela estava com medo de estar na mesma sala que ela. Flanagan no futuro.

Silverman disse que incentiva os funcionários a não ficarem depois das reuniões ou “percorrer o longo caminho” para evitar o escritório do CEO.

Poole começou a trabalhar como diretor financeiro da empresa em agosto de 2020 e posteriormente adicionou funções de recursos humanos. O processo diz que Poole foi rápido em ver o ambiente como sexista e lista comentários que ele alega ter ouvido de Flanagan.

Poole e Silverman também alegam que Flanagan distorceu o cronograma para a DiscGenics começar a vender produtos e outras questões para investidores. Os dois dizem que acabaram entrando em contato com membros do conselho sobre Flanagan, mas depois enfrentaram retaliação, como redução de deveres.

Poole foi demitido em 4 de junho de 2021 e Silverman se demitiu cerca de três semanas depois, uma das 11 mulheres a deixar a empresa entre novembro de 2020 e novembro de 2021, de acordo com o processo. As mulheres compunham quase um terço da equipe da DiscGenics e cerca de 65% das mulheres ele trabalhava, dizia o terno.

Resposta do DiscGenics

Cerca de uma semana antes de sua renúncia, Silverman recebeu uma carta de Flanagan prometendo mudar seu comportamento, de acordo com o processo. Entre seus trechos:

• “Posso ter feito piadas no vestiário de vez em quando”, escreveu Flanagan, “e ao fazer isso pode ter deixado alguns funcionários desconfortáveis. Asseguro-lhe, e assegurarei a outros, se necessário, que tais discussões não se repetirão.

• Flanagan negou a maioria das alegações específicas de Silverman, mas admitiu que “nos últimos dez anos eu contei piadas inapropriadas”, acrescentando que “não sabia que Lara estava sendo ofendida por piadas sexuais casuais”.

• Flanagan admitiu que “muitas vezes chama as mulheres de ‘meninas’ e que ele[d] nem sempre apreciou que o uso desse termo pudesse ser ofensivo para algumas mulheres”, mas ele estava “resolvido a não fazê-lo novamente”.

No entanto, Flanagan apontou que “nunca discriminou nenhum funcionário em termos de promoções, remuneração ou oportunidades de carreira”, nunca “tocou em nenhum funcionário de forma inadequada” e disse que “nada que eu fiz poderia se qualificar como um ato sexual legalmente processável”. assédio.”

A empresa “nega categoricamente a discriminação contra Silverman e Poole”, disse Michael Stanger, advogado da Strong & Hanni, empresa que representa a DiscGenics. E a DiscGenics “disputa grande parte da narrativa factual apresentada na denúncia” e na cobertura da mídiaele disse.

DiscGenics pediu para mover o assunto para arbitragem privada “de acordo com os acordos assinados por Silverman e Poole durante seu emprego”, disse Stanger, acrescentando que “a arbitragem é geralmente vista como uma abordagem mais rápida e menos dispendiosa para a resolução de disputas”.

Mas Silverman e Poole apontam para um nova lei – a lei que acaba com a arbitragem forçada de agressão sexual e assédio sexual — para se opor à decisão, argumentando que o Congresso pretendia “acabar com a prática de enterrar reclamações de assédio sexual ‘no porão de arbitragem’.”

O juiz ainda não considerou se a lei se aplica ao caso.

A mudança pode ser particularmente difícil na medicina regenerativa, ortopedia e indústrias similares, disse Silverman, porque os projetos levam anos ou mesmo décadas para serem concluídos, e é mais difícil para as pessoas mudarem de empresa para empresa.

Ainda existe uma cultura em torno da ciência que espera “que você baixe a cabeça e faça funcionar”, disse ela, “e isso é destrutivo e contraproducente”.

– A ex-repórter do Tribune, Becky Jacobs, contribuiu para este relatório.

Leto Sapunar é um Relatório para a América membro do órgão de responsabilidade corporativa e sustentabilidade para o Salt Lake Tribune. Sua doação para igualar nossa doação RFA o ajuda a continuar escrevendo histórias como esta; considere fazer uma doação dedutível de imposto de qualquer valor hoje clicando aqui.

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