Como criar agricultores negros e empresários de alimentos

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só hoje 1,4% dos agricultores americanos se identificam como negros ou mestiços, em comparação com cerca de 14% há 100 anos. Políticas e práticas discriminatórias sistêmicas, por exemplo, em relação ao acesso à terra e ao financiamento, levaram a esse declínio. Como podemos mudar a maré, garantindo que os agricultores negros façam parte de um sistema alimentar sustentável?

Cofundada por Olivia Watkins e Karen Washington, Fundo dos Agricultores Negros é uma organização que está fazendo progressos nesta questão. A organização sem fins lucrativos com sede em Nova York levantou seu primeiro fundo de US$ 1 milhão no ano passado e doou aproximadamente US$ 600.000 a empresas para promover riqueza e saúde para a comunidade negra no norte dos Estados Unidos.

Entrei em contato com Watkins para entender as lições que ela aprendeu ao longo do caminho e para obter suas recomendações sobre como as empresas de alimentos e agricultura poderiam apoiar melhor a comunidade negra de alimentos e agricultura.

Construir relacionamentos de confiança e de longo prazo

Quando Watkins e Washington começaram a trabalhar no Black Farmer Fund em 2017, seu objetivo era criar uma nova instituição financeira na qual agricultores negros e empresários de alimentos pudessem confiar para compensar a longa história de discriminação que enfrentaram no local de trabalho ao longo das gerações.

“Muitas coisas obscuras aconteceram em instituições financeiras, e isso informou nosso trabalho”, disse Watkins. Exemplos dessa ‘sombra’, diz ela, incluem agricultores negros que obtêm taxas de juros mais altas do que seus pares brancos e jovens agricultores negros que não se qualificam para empréstimos devido a níveis mais altos de dívida estudantil. Falta acesso financeiro para agricultores negros tanto em instituições privadas quanto em financiamento público, como doações e empréstimos do USDA que discriminado intencionalmente contra os negros e resultou em uma grande diferença de riqueza.

Watkins e sua equipe estão trabalhando em estreita colaboração com a comunidade regional do Nordeste para reconstruir parte dessa confiança e fornecer opções de financiamento que atendam às necessidades das pequenas empresas. A organização investe em relacionamentos de longo prazo com empresários de alimentos e agricultura e oferece uma ampla gama de doações e empréstimos com prazos flexíveis e capital paciente com maior tolerância ao risco e horizontes mais longos.

O trabalho do Black Farmer Fund com Soumppou Kaffo é um sucesso. A fazenda cooperativa tem 55 membros que são imigrantes da África Ocidental e muçulmanos e serve a área metropolitana de Nova York com carne halal e vegetais culturalmente relevantes, como berinjela africana e quiabo. A cooperativa tem recursos limitados porque suas raízes muçulmanas não permitem que os agricultores aceitem um empréstimo regular. Para atender a sua necessidade específica, Watkins contratou um escritório de advocacia especializado em Dubai para estruturar um empréstimo que obedecesse à Sharia e respeitasse a cultura e a religião.

“Uma das partes mais difíceis deste trabalho foi descobrir como podemos equilibrar a obtenção de informações suficientes dos agricultores para tomar decisões e respeitar a autodeterminação”, disse Watkins. “Assim, aprender a acreditar que as pessoas são capazes de tomar boas decisões de investimento.”

Uma das maneiras pelas quais o fundo coloca esse valor em prática é preenchendo seus assentos no comitê de investimento com pessoas das comunidades que eles tentam servir – e dando a eles pleno poder de decisão em vez de apenas usá-los como conselheiros ou figuras de proa.

Mais do que dinheiro

Além de ajustar como melhorar o acesso a recursos financeiros e se preparar para desembolsar quantias maiores, Watkins também entendeu que o apoio financeiro por si só não é suficiente para garantir o sucesso de agricultores negros e empreendedores de alimentos.

Os beneficiários passaram a conhecer o fundo como um recurso confiável e confiável e muitas vezes recorrem a ele como seu primeiro ponto de contato para outros desafios que enfrentam. Em resposta, o Black Farmer Fund preparou-se para fornecer assistência técnica e redes de aprendizagem entre pares. Ele também organiza uma comunidade de provedores de serviços confiáveis ​​em que seus beneficiários podem confiar para tudo, desde as melhores práticas contábeis até a apresentação de reclamações de direitos civis.

Eles gostam de ver programas mais personalizados para esses agricultores fora dos canais de distribuição usuais da empresa que atendem às suas capacidades de produção.

“Agora pensamos que o financiamento é apenas um pé na porta”, disse-me Watkins. “As pessoas precisarão de outras coisas ao longo do caminho à medida que seus negócios crescem, e queremos trabalhar ao lado delas à medida que progridem e crescem, mesmo que encontrem desafios ao longo do caminho”.

Replicando Lições Aprendidas

O Black Farmer Fund pretende continuar a aprofundar seu trabalho em Nova York e estados vizinhos, em vez de expandir geograficamente. E mesmo que quisessem expandir seu alcance, uma única organização nunca poderia desenterrar as raízes profundas da discriminação racial. Então, que lições outras organizações, incluindo grandes empresas de alimentos e agricultura, podem incorporar em seus esforços de equidade?

Uma das recomendações de Watkins remonta à abordagem que o Black Farmer Fund adotou para seu comitê de investimentos – entregar capacidades de tomada de decisão para a comunidade que se está tentando servir. Essa prática equipou as decisões de investimento do fundo com informações mais sutis e, mais importante, ajudou a distribuir o poder. Assim, quando as empresas pedem aos negros que participem de comitês ou programas de aconselhamento, Watkins exorta as empresas a não apenas ouvir seus conselhos, mas também deixá-los tomar as decisões.

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Outra maneira de garantir que os programas corporativos de justiça racial realmente sirvam às comunidades marginalizadas é trabalhar com organizações de base. Para Watkins, pequenas organizações com laços locais longos e profundos podem garantir melhor que os recursos cheguem mais longe e sejam distribuídos democraticamente. Além das doações financeiras, as empresas também podem considerar quais oportunidades únicas de treinamento ou recursos técnicos eles têm acesso e podem oferecer a agricultores negros e empreendedores de alimentos.

Finalmente, os benefícios podem se materializar quando as empresas estabelecem relações de fornecedores com agricultores negros. Mas Watkins observou que os programas de compras corporativas costumam ser muito rígidos com exigências inabaláveis ​​sobre pedidos de compra e padrões de produtos, impedindo a participação de agricultores marginalizados.

Ela gostaria de ver programas mais personalizados para esses agricultores fora dos canais de distribuição corporativos usuais que atendem às suas capacidades de produção. As opções de pagamento antecipado também podem permitir que os agricultores invistam em sua produção antes da colheita, em vez de esperar pela próxima estação de plantio para fazer melhorias.

Há muitas maneiras de as empresas ajudarem as comunidades agrícolas negras nos Estados Unidos a prosperar novamente. Começar com um e iterar ao longo do caminho será mais importante do que esperar pela solução perfeita.

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