December 3, 2022
Ricketts, Mike (visite UF Shands, 2012)

GAINESVILLE, Flórida – Mike Ricketts era como muitos de seus companheiros de equipe quando chegou ao campus da UF no final dos anos 1970.

Ele era talentoso e forte, uma famosa estrela do futebol preparatório na Valley Forge Military Academy, na Pensilvânia. Ele deixou Valley Forge como o maior rusher de todos os tempos da escola com mais de 4.000 jardas na carreira, classificado entre os maiores rushers de todos os tempos do estado da Pensilvânia com os veteranos da NFL Matt Suhey e Jimmy Cefalo.

Mas Ricketts também era diferente, um jovem afro-americano apresentado desde cedo a possibilidades além daquelas definidas pelas linhas pintadas de um campo de futebol.

“Meu treinamento começou antes de eu ir para a faculdade”, disse ele.

Ricketts cresceu em Nova Jersey em uma família de empresários. Seu avô, Albert Ricketts, iniciou uma empresa de construção que o pai de Ricketts, Kenneth Ricketts, mais tarde operou. Ricketts, cujo nome completo é Kenneth Michael Ricketts, começou a ajudar com a folha de pagamento na AK&K Construction – daí o segundo “K” na última iteração do nome da empresa – quando tinha 13 anos.

Numa época em que as oportunidades para os empresários negros eram limitadas, Ricketts seguiu canteiros de obras e aprendeu o ofício enquanto seu avô e seu pai negociavam acordos, solicitavam empréstimos, compravam materiais e construíam escritórios e fábricas.

A experiência abriu seus olhos para um mundo diferente e, quando sua carreira no futebol entrou em colapso com os Gators devido a lesões, ele foi recrutado por um jovem assistente de Doug Dickey chamado Steve Spurrier – Ricketts não estava sobrecarregado com o pensamento de que sua chance de sucesso havia sido desperdiçada.

Ele trabalhou por um tempo em um centro de correção perto de Gainesville, e quando voltou para casa em Nova Jersey, Ricketts tentou abrir tantas portas quanto possível, usando sua experiência como especialista em economia para descobrir seu futuro.

Ricketts fundou a Quality Packaging Specialists International (QPSI) em 1992, uma empresa que se tornou líder do setor em serviços de marketing, embalagens contratadas e gerenciamento da cadeia de suprimentos. O sucesso do negócio tornou Ricketts rico.

Recentemente, ele fez uma contribuição significativa para o Gator Boosters em apoio ao GatorMade, a iniciativa liderada por jogadores e orientada a propósitos que oferece aos atletas universitários de futebol da UF oportunidades de aprender, servir e liderar.

“Eu tive muitos mentores ao longo do caminho. É preciso uma vila, e essa vila para muitos desses caras começa na Universidade da Flórida”, disse Ricketts. “É a última chance que você terá de marcar a vida de um jovem. Porque neste momento eles ainda buscam um rumo.”

Mike Rickets, centro, jogou pelos Gators de 1979 a 1981. Ele então se tornou um empresário de sucesso em sua cidade natal, Nova Jersey. (Foto: Jesse S. Jones/Comunicação UAA)

Ricketts acredita firmemente no programa, um conceito que ele encontrou pela primeira vez enquanto visitava outras instalações de futebol independentes com funcionários da UF quando a escola estava pensando em construir uma própria. Os Gators abriram o Heavener Football Training Center em agosto, que abriga as operações diárias da equipe e os escritórios da GatorMade.

“Acho que pode fazer a diferença e pode ser uma mudança sistêmica”, disse Ricketts. “Por que GatorMade? Este programa pode fazer a diferença na vida das pessoas. Pode fazer a diferença na faculdade. Pode fazer a diferença no recrutamento. Pode fazer a diferença para todos os envolvidos.”

Phil Pharr é Diretor Executivo da Major Gifts for Gator Boosters. Pharr e Ricketts foram companheiros de equipe na UF, e os dois permaneceram próximos ao longo dos anos.

Aos olhos de Pharr, Ricketts é a encarnação viva de uma vida de sucesso após o futebol e um grande modelo para os jogadores atuais.

“Ele esteve no lugar deles”, disse Pharr. “Ele não jogou na NFL, mas tinha um plano de vida e teve um impacto positivo em muitas vidas”.

Ricketts permaneceu conectado ao programa ao longo dos anos em uma variedade de atividades, desde falar ocasionalmente com a equipe, servindo como mentor, até fornecer assistência financeira a programas que ajudam os jogadores a encontrar o caminho do futebol. Como um homem negro, Ricketts disse que desenvolveu um profundo interesse pelo GatorMade porque o vê como uma ferramenta para iluminar áreas que muitos jovens atletas negros nunca olharam antes de colocar os pés em um campus universitário.

A lista atual da Florida Scholars é mais de 75% afro-americana, um grupo demográfico que Ricketts considera carente em negócios e oportunidades empresariais.

“Tem que haver uma maneira melhor”, disse Ricketts. “Esses caras, é a mesma coisa repetidas vezes. Todo o talento, todas as mentes e pessoas inteligentes que temos, e todo o dinheiro que temos, tem que haver uma maneira melhor. É uma coisa abrangente. Temos que ensinar esses caras como ter sucesso na sociedade.

“Fui exposto [to different opportunities] muito antes de ir para a universidade. Foi moldado em mim. A maioria das crianças que entramos na faculdade, especialmente as negras, não enxergam isso. A primeira chance que eles têm de ver, sentir ou vivenciar é na universidade. Então nós os mandamos de um penhasco quando eles passam pela porta.”

Enquanto Ricketts reflete sobre sua jornada, ele se lembra de sua boa sorte conhecendo ex-colegas de faculdade e de preparação que não tinham planos para o sucesso. Eles lutaram para construir uma carreira significativa quando o tempo acabou em sua carreira no futebol.

É por isso que a Ricketts abriu sua carteira para apoiar o GatorMade. Ele quer que as gerações futuras tenham um futuro melhor.

A iniciativa é liderada pelo diretor Savannah Baileyque se juntou ao treinador Billy Napierdepois de trabalhar na Clemson por cinco anos como Diretor de Habilidades para a Vida e Serviço Comunitário com o programa Tigers’ PAW Journey.

“Ter Mike Ricketts, que não é apenas um ex-aluno do Swamp, mas também um empresário e mentor incrivelmente bem-sucedido, apoiar GatorMade é uma demonstração definitiva de liderança e desenvolvimento que queremos criar para todos os nossos atletas universitários. futebol”, disse Bailey. . “Seu apoio nos permite criar mais oportunidades de aprendizado experimental e aplicação de habilidades para nossos jovens. Estamos extremamente gratos por ter Mike como um recurso para este programa e, mais importante, para nossos alunos que continuam se tornando GatorMade.”

Embora Ricketts tenha jogado pela Flórida pela última vez há mais de 40 anos, ele está em paz sabendo que fez uma contribuição muito maior fora da quadra do que nela.

Atualmente, ele divide seu tempo entre Nova Jersey e sua casa em Fort Lauderdale. Seus filhos ajudam a administrar o QPSI, e o pai de Ricketts, que lhe ensinou como é o sucesso nos negócios, ainda está lá e frequentemente o visita, saboreando o sucesso de seu filho.

O Círculo da Vida é aquele que Ricketts imagina que o GatorMade ajude a criar para as gerações futuras.

“Gostaria que todo atleta que sai da faculdade tivesse um mentor para a vida”, disse ele. “Não fazemos o suficiente para contratar nossos jogadores. Eles não saem daqui preparados. O diploma diz às pessoas que você está qualificado, mas não o prepara para a vida. A exposição prepara você para a vida. Você se torna um produto desse ambiente. Você precisa de mentores. Você precisa de um sistema de apoio. Você precisa de alguém para lhe mostrar o caminho.

“Eu entendo toda a questão da diversidade na América, mas é a marca Gator. Se esse cara está indo bem, adivinhe o que acontece com a marca Gator? Ela apenas se expande, então se torna um ciclo de crescimento contínuo.”

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