Por dentro do colapso da startup de scooters de Usain Bolt

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O colapso repentino de uma startup de transporte cofundada por Usain Bolt não apenas deixou centenas de E-scooters e bicicletas inutilizáveis ​​sujam as cidades da América – ele também deixou para trás um grupo de ex-funcionários irritados que não foram pagos por meses, segundo o The Post.

A Bolt Mobility, que foi co-fundada pelo lendário velocista jamaicano e fez sua voz ser ouvida em suas scooters elétricas, encerrou suas operações em julho depois de ficar sem financiamento. A empresa abandonou veículos nas ruas de cidades como Portland, Oregon e Burlington, Vermont, que se tornaram inúteis porque precisavam ser desbloqueados por meio de seu aplicativo.

Mas não são apenas os governos locais que precisam limpar a bagunça de Bolt que estão com raiva – um grupo de ex-funcionários também diz que a startup reteve seus últimos contracheques por meses.

Quatro ex-funcionários da Bolt disseram ao Post que antes da paralisação em julho, a empresa não enviava seus contracheques durante todo o mês de junho.

Embora os contracheques não tenham chegado, os funcionários dizem que foram repetidamente assegurados pela administração da Bolt de que a interrupção era temporária e que eles receberiam pagamentos em atraso assim que o financiamento fosse recebido de um investidor indiano.

O dinheiro nunca se concretizou e o negócio fechou em julho, deixando ex-funcionários se perguntando quando – se é que receberiam seus salários.

“Fui enganado e manipulado”, disse um ex-funcionário da startup de scooters de Usain Bolt.
AFP via Getty Images

“Não nos pagar pelo último mês de trabalho que fizemos – considero isso uma fraude aos funcionários”, disse um ex-funcionário da Bolt. “Fui enganado e manipulado.”

“Não podíamos acreditar que eles iriam apenas nos enrijecer”, disse outro ex-funcionário. “Eu me sinto violado.”

Depois que o The Post entrou em contato com Bolt para esta história, um porta-voz da empresa disse: “Já estão sendo feitos arranjos para compensar os funcionários nos próximos dias”.

Poucos dias depois, a empresa pagou seus funcionários. Dois ex-funcionários disseram que achavam que Bolt nunca os pagaria se não tivessem contado sua história à mídia, embora Bolt insistisse que a empresa sempre planejava pagá-los.

“Revolucionando o transporte”

A Bolt Mobility foi cofundada em 2018 por Usain Bolt e Bita Sarah Haynes, uma empreendedora de Miami, com a missão de “revolucionar o transporte por meio de soluções de transporte seguras, inteligentes e sustentáveis”.

Os primeiros apoiadores da empresa incluíam o irmão de Hanyes, Shervin Pishevar, que fez sua fortuna com investimentos iniciais em Uber e Airbnb e atuou no conselho de Bolt. Parafuso para a frente, Pishevar sentado na placa Virgin Hyperloopmas renunciou em 2017 após ser acusado de má conduta sexual. Pishevar negou as acusações na época e não respondeu aos pedidos de comentários sobre esta história.

Enquanto Usain Bolt estava na lista de cofundadores, o oito vezes medalhista de ouro olímpico trabalhou mais como porta-voz do que como executivo de tomada de decisões, disseram fontes familiarizadas com a empresa. Seu envolvimento incluiu gravações de sua voz que seriam reproduzidas pelos alto-falantes das scooters para dar instruções aos motoristas. O velocista também filmou um comercial para promover sua empresa de mesmo nome e viajou para a prefeitura de Nova York em 2019 para instar os legisladores a legalizar as scooters elétricas.

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Bolt visitou a Prefeitura de Nova York em 2019 para promover Bolt.
Imagens Getty

“Sou atleta olímpico, então sei andar rápido”, brincou o atleta na época.

Mas Bolt – que não deve ser confundido com uma start-up de transporte estoniana, uma empresa de pagamentos de São Francisco e uma seguradora de Nova York que compartilham o mesmo nome – não foi selecionada para participar do piloto. . O Ministério dos Transportes concedeu licenças a três concorrentes – Bird, Lime e Veo – que permitiram às empresas operar scooters compartilhados em vários bairros do Bronx.

A Bolt acabou mudando seus esforços para mercados menores, lançando scooters e e-bikes em cidades como Portland, Burlington, St. Augustine, Flórida; e Richmond, Virgínia.

Embora Usain Bolt ainda esteja listado como cofundador no site da empresa, o lendário velocista parou de aparecer em eventos da Bolt e em anúncios adicionais porque a empresa estava relutante em pagar a taxa de aparição que ele estava cobrando, disse uma fonte da empresa.

O agente de Usain Bolt, Ricky Simms, não respondeu aos pedidos de comentários.

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Scooters e bicicletas acionadas por parafusos em cidades como Burlington, Vermont e Portland, Oregon.
Imagens Getty

“As coisas começam a queimar”

A Bolt começou a cair no final de 2021, quando a empresa deixou de pagar o aluguel de seu armazém principal em Birmingham, Alabama, disse um ex-funcionário. Um xerife até apareceu na propriedade com um aviso de despejo, mas a administração resolveu os problemas com o proprietário em fevereiro, segundo o funcionário.

Em março, Bolt divulgou um comunicado de imprensa anunciando ele havia garantido um “investimento estratégico” da Ram Charan, uma empresa química com sede em Chennai, na Índia. As empresas não divulgaram o tamanho do investimento, mas disseram que ajudaria Bolt a obter acesso à “tecnologia de ponta de baterias de estado sólido”.

Mas mesmo após o comunicado à imprensa, Bolt ainda parecia ter problemas de financiamento, de acordo com ex-funcionários.

Em abril, o xerife apareceu novamente no armazém de Birmingham e, segundo o ex-funcionário, os fornecedores e empreiteiros da empresa começaram a reclamar do não pagamento. Os gerentes, no entanto, garantiram aos funcionários que o dinheiro estava a caminho.

“A escrita está na parede”, disse um ex-funcionário sobre a vibração em abril e maio. “Mas sempre há essa explicação plausível: ‘O dinheiro está a caminho, estamos apenas esperando para ser aprovado… sempre houve garantias.’

Quando um bando de advogados se envolve

Em junho, Bolt perdeu o pagamento duas vezes a cada duas semanas, causando pânico nos funcionários. No início de julho, o CEO Ignacio Tzoumas disse aos funcionários que a empresa estava fechando, mas a empresa aparentemente não notificou as autoridades locais.

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Usain Bolt gravou sua voz para patinetes Bolt.
Imagens Getty

“Infelizmente, a Bolt aparentemente saiu do negócio sem notificação prévia ou remoção de seus bens de capital da propriedade da cidade”, disse o prefeito de Richmond, Califórnia, Tom Butt, em julho. “A cidade está propondo um plano para remover todos os equipamentos abandonados.”

Ex-funcionários dizem que Tzoumas, outros executivos e o conselho de administração da Bolt permaneceram em silêncio após o fechamento da empresa, deixando-os se perguntando se algum dia receberiam seus salários atrasados.

Enquanto isso, governos locais e fornecedores que não haviam sido pagos começaram a confiscar os equipamentos de Bolt com a permissão dos executivos da empresa, disseram ex-funcionários.

Tzoumas disse ao Post que Bolt estava processando Ram Charan por supostamente desistir do acordo, mas se recusou a fornecer detalhes sobre o processo. Tzoumas e Bolt não responderam a perguntas detalhadas para esta história.

“Quando se torna um assunto legal, você realmente não quer falar sobre essas coisas porque estamos passando por questões legais com esse investidor”, disse Tzoumas ao Post em agosto, acrescentando que seus advogados lhe disseram para “não até ligar de volta.

“Isso é o que acontece quando um grupo de advogados se envolve, eles dizem: ‘Não diga nada até que tenhamos uma compreensão clara de como vamos buscar isso'”, acrescentou Tzoumas. “Eu apenas senti que era melhor comunicar o que estamos fazendo do que não dizer nada.”

Alguns dias depois, Tzoumas convocou uma reunião com os funcionários, onde pediu que parassem de falar com o The Post e disse que receberia seus contracheques.

O proprietário do Ram Charan, Kaushik Palicha, não respondeu às perguntas por e-mail.

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