Processo de propriedade intelectual nubla os planos da startup DeLorean, com sede em San Antonio

SAN ANTONIO – Seis meses após a DeLorean Motors Reimagined, a startup que busca produzir uma nova encarnação do carro esportivo da década de 1980, disse que estabeleceria uma sede no Texas, um queixa apresentada contra a empresa jogou uma chave potencial em suas engrenagens.

Na ação movida neste mês, a Karma Automotive, com sede em Irvine, Califórnia, e de propriedade de um conglomerado chinês, alega que a DeLorean Motors Reimagined foi criada com base na propriedade intelectual que seus fundadores roubaram enquanto trabalhavam para a Karma.

Embora as alegações do autor possam ser difíceis de provar, o momento da fundação da DeLorean Motors em relação ao mandato de seus principais executivos na Karma pode parecer suspeito o suficiente para obrigar tentativas de negociar um acordo, diz um especialista jurídico.

E essa não é a única bandeira vermelha em torno desta entidade DeLorean, que está intimamente ligada a uma empresa de mesmo nome baseada em Humble – DeLorean Motor Co. – fundada há cerca de 30 anos com seu próprio histórico de ações judiciais por reivindicações de propriedade intelectual. A reivindicação da The Humble Company ao nome DeLorean é fundamental para a joint venture das duas empresas.

A DeLorean Motors Reimagined, que tem sua sede em San Antonio, tem um fundo nebuloso para combinar com uma identidade um tanto confusa. A empresa não divulgou informações sobre seus investidores ou capital de giro, embora funcionários do condado de San Antonio e da Bexar tenham concedido à empresa mais de US$ 1 milhão em incentivos e benefícios fiscais. E enquanto a DeLorean Motors Reimagined é incorporada separadamente da DeLorean Motor Co., a primeira geralmente se identifica como a segunda, como em seu site e em um anúncio do Super Bowl que acompanhou seu lançamento.

Até agora, os únicos planos anunciados da DeLorean Motors Reimagined envolvem a produção de 88 modelos de seu caro cupê Alpha5 em dois anos. Ainda assim, o CEO Joost de Vries disse que a startup logo se tornará uma empresa de capital aberto.

Também não está claro se a entidade DeLorean combinada alguma vez comprou os direitos de propriedade intelectual da empresa original de John Z. DeLorean na década de 1970, embora um acordo de acordo de 2014 aparentemente a tenha protegido de ações judiciais.

Autoridades locais ofereceram incentivos em troca da contratação de 450 funcionários pelo DeLorean. O DeLorean receberá o dinheiro e os créditos fiscais se cumprir suas metas de contratação.

Esse “se” ficou maior depois que Karma entrou com seu processo.

O DeLorean original faliu no início dos anos 1980 em meio a vendas fracas do DMC-12 e depois que seu fundador homônimo, John DeLorean, foi implicado em uma apreensão de cocaína. Mais tarde, ele foi absolvido.

A marca ressurgiu na década de 1990 quando Stephen Wynne, um mecânico da Inglaterra, comprou o nome “DeLorean Motor Company” e outros remanescentes da empresa e abriu um showroom e restauração na área de Houston, que abriga um enorme estoque de peças para o DMC-12 .

Wynne ainda é dono da “DeLorean Motor Company” e faz parte do conselho da DeLorean Motors Reimagined, com sede em San Antonio.

Perspectivas de Contencioso

A Karma disse que começou a explorar um empreendimento com a empresa de Wynne em 2020 para “produzir veículos DeLorean usando a tecnologia de veículos elétricos da Karma”. A Karma produz carros esportivos elétricos de luxo de alto preço, mas não gerou vendas significativas.

A Karma alega que quatro executivos seniores da DeLorean Motors Reimagined – todos ex-funcionários da Karma – formaram secretamente sua empresa enquanto ainda trabalhavam na Karma, trazendo informações sobre design e engenharia de veículos elétricos para sua nova empresa, de acordo com o processo.

O processo nomeia de Vries, o diretor de operações Alan Yuan, o diretor de marketing Troy Beetz e o vice-presidente de marca e criativo Neilo Harris como réus.

DeLorean chamou as acusações de infundadas, dizendo que o Alpha5 “tem uma linhagem DeLorean muito específica e única que não tem nada a ver com a Karma Automotive do ponto de vista do design, engenharia, cadeia de suprimentos, fornecimento ou fabricação”.

Apesar de uma série de reivindicações no processo, a vitória de Karma pode ser uma batalha difícil, disse Colin Marks, reitor associado e professor da Faculdade de Direito da Universidade de St. Mary, em San Antonio.

“Enquanto trabalha para seu empregador atual, você não pode tentar treinar um concorrente e violar seu dever fiduciário”, disse Marks. “Um grande obstáculo para o Karma agora é provar que qualquer coisa que eles afirmem ser um segredo comercial é na verdade um segredo comercial.”

Para ser considerado um segredo comercial, um conjunto de informações não deve ser conhecido por outras pessoas e deve ser uma informação valiosa, disse ele.

Provavelmente o maior desafio da Karma será provar que a tecnologia por trás do Alpha5 é propriedade da Karma. Pode ser difícil analisar se os fundadores da DeLorean usaram o conhecimento geral da indústria para desenvolver o Alpha5 que um executivo automotivo normalmente teria ou se eram informações específicas do Karma.

“Você não deve usar nenhuma informação confidencial que obteve enquanto estava com seu ex-empregador, e é aí que essas coisas ficam realmente complicadas”, disse Marks. “Era conhecimento geral que você tinha?” Porque você é livre para fazê-lo. Ou usei algo de que estava ciente apenas por causa da minha posição que era confidencial? »

De Vries deixou a Karma em agosto de 2021. Ele disse que em dezembro de 2021 o financiamento para o novo empreendimento DeLorean estava garantido e a maior parte do trabalho de engenharia no Alpha5 havia sido concluída. Beetz, Yuan e Harris ainda eram funcionários da Karma, de acordo com os contratos de trabalho detalhados no processo.

DeLorean disse que trabalhou com a casa de design italiana Italdesign – que projetou os planos para o DeLorean DMC-12 original – no Alpha5. Portanto, é possível que a startup tenha usado um design pronto para uso em seu novo cupê elétrico.

passado nebuloso

A nova empresa DeLorean tem uma história complicada.

Em 1989, John DeLorean assinou um acordo permitindo que a Universal Studios usasse o DMC-12 para merchandising e atividades comerciais relacionadas aos filmes “Back to the Future” que apresentavam o automóvel DMC-12 modificado como uma máquina de viagem. O acordo deu a John DeLorean 5% dos royalties da Universal.

Algum tempo após a morte de DeLorean em 2005, a Universal Studios começou a pagar royalties à empresa de Wynne, de acordo com uma ação de 2014 movida pelo espólio de DeLorean contra a DeLorean Motor Co. Texas, alegando que a empresa de Wynne estava usando marcas registradas de DeLorean sem permissão.

A propriedade DeLorean foi administrada pela viúva de DeLorean, Sally Baldwin-DeLorean.

No processo de 2014, a empresa de Wynne admitiu que “em nenhum momento a DMC-TX comprou ou licenciou o direito de usar a identidade DeLorean, as marcas DMC ou a imagem comercial DMC do Sr. DeLorean, da propriedade ou da propriedade DMC”.

Baldwin-DeLorean resolveu esse processo com a empresa de Wynne por uma quantia não revelada de dinheiro. O acordo de liquidação impediu a propriedade DeLorean de processar a DMC Texas por usar o nome DeLorean e marcas estilizadas.

Grande parte dos negócios de Wynne envolvia o licenciamento de marcas DeLorean para outras empresas, como Nike e Mattel, que recentemente produziram um carro de brinquedo Alpha5 Hot Wheels.

Em 2018, Baldwin-DeLorean processou a empresa de Wynne novamente, desta vez por receber pagamentos da Universal Studios após a morte de John DeLorean.

Um tribunal de apelações ficou do lado da empresa de Wynne no caso. O tribunal não decidiu se a empresa de Wynne tinha direito a pagamentos de royalties da Universal Studios; ele disse apenas que o acordo de 2014 impediu o espólio de DeLorean de processar a DMC Texas.

Wynne não respondeu aos pedidos de comentários.

Legalmente, a empresa de Wynne provavelmente estará livre. Possui 13 marcas registradas federais para palavras como “DMC” e “DeLorean Motor Company”, que incluem letras estilizadas.

Mas a origem de como ele adquiriu essas marcas – e o direito de licenciar o nome DeLorean – permanece obscura.

Em 2018, a empresa DeLorean de Wynne processou uma produtora de maquiagem de Nova York, Elysian Cosmetics, que vendia um produto de creme para a pele “DeLorean”.

Anderson Duff, advogado de Elysian nesse caso, disse que soube naquele caso que DeLorean não havia comprado uma licença para usar a propriedade intelectual da montadora original.

“A DeLorean Motor Company como opera hoje não foi licenciada pela família DeLorean”, disse Duff durante um 2019 Conferência sobre Direito de Propriedade Intelectual. “Tudo o que eles conseguiram foi um acordo de que a família DeLorean não iria processá-los novamente.”

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