Startup por trás da difusão estável do gerador de imagens de IA está em negociações para aumentar em uma avaliação de até US $ 1 bilhão

Com o gerador de imagem Stable Diffusion, você pode evocar em segundos um retrato de Beyoncé como se fosse pintado por Vincent van Gogh, uma paisagem urbana cyberpunk no estilo do artista japonês do século XVIII Hokusai e um mundo alienígena complexo saído da ficção científica. Lançado ao público há apenas duas semanas, tornou-se um dos vários geradores populares de texto para imagem com inteligência artificial, incluindo o DALL-E 2, que tomaram a Internet de assalto.

Agora, a empresa por trás da Stable Diffusion está em discussões para levantar US$ 100 milhões de investidores, segundo três pessoas com conhecimento do assunto. A empresa de investimentos Coatue expressou interesse inicial em um acordo que avaliaria a startup Stability AI, com sede em Londres, em US$ 500 milhões, segundo duas das pessoas. A Lightspeed Venture Partners então entrou em negociações – que ainda estão em andamento – para investir em uma avaliação de até US$ 1 bilhão, disseram duas fontes.

Stability AI, Coatue e Lightspeed recusaram pedidos de comentários.

A startup com sede em Londres levantou anteriormente pelo menos US$ 10 milhões em notas SAFE (uma forma de título conversível popular entre startups em estágio inicial) com uma avaliação de até US$ 100 milhões, de acordo com uma das fontes. Uma quarta fonte adicional com conhecimento direto confirmou a rodada anterior da Stability AI. Grande parte dos fundos da empresa veio diretamente do fundador e CEO Emad Mostaque, um ex-gerente de fundos de hedge. As notícias do financiamento anterior não eram relatadas anteriormente.

Por natureza de código aberto, a tecnologia subjacente da Stability AI é de uso gratuito. Até agora, a empresa não tem um modelo de negócios claro, segundo três das fontes. No entanto, Mostaque disse em um entrevista no mês passado com Yannic Kilcher, engenheiro de aprendizado de máquina e personalidade do YouTube, que já firmou parcerias com “governos e instituições líderes” para vender a tecnologia. “Negociamos grandes negócios para sermos lucrativos na porta em comparação com a maioria das grandes corporações que perdem dinheiro”, afirma. A primeira versão do Stable Diffusion custou apenas US$ 600.000 para treinar, ele escreveu no Twitter — uma fração do financiamento total da empresa.

Mostaque, 39, vem de Bangladesh e cresceu na Inglaterra. Ele recebeu um mestrado em matemática e ciência da computação pela Universidade de Oxford em 2005 e passou 13 anos trabalhando em fundos de hedge do Reino Unido. Em 2019, lançou a Symmitree, uma startup que visava reduzir o custo da tecnologia para pessoas em situação de pobreza; fechou após um ano, de acordo com seu perfil no LinkedIn.

Ele então fundou a Stability AI no final de 2020 com a missão de construir projetos de IA de código aberto. De acordo com seu site, a geração de texto para imagem é apenas um componente de um aparato mais amplo de ofertas de IA que a empresa está ajudando a construir. Outros grupos de pesquisa de código aberto que ele apoia estão desenvolvendo ferramentas para linguagem, áudio e biologia.

“Negociamos grandes negócios para sermos lucrativos na porta em comparação com a maioria das grandes corporações que perdem dinheiro.”

Emad Mostaque, fundador e CEO da Stability AI

Stable Diffusion – criada em colaboração com RunwayML, uma startup de edição de vídeo também apoiada por Coatue, e pesquisadores da Universidade Ludwig Maximilian de Munique – gerou de longe o maior burburinho entre os projetos da empresa. Isso ocorre quando os geradores de imagens de IA entraram no zeitgeist este ano, com o lançamento do DALL-E 2 da OpenAI em abril e o produto homônimo do laboratório de pesquisa independente Midjourney em julho. O Google também revelou um sistema de texto para imagem, Imagen, em maio, embora não esteja disponível ao público. Mostaque e seus colegas disseram que a tecnologia existente representa apenas a ponta do iceberg do que a arte da IA ​​é capaz de criar: casos de uso futuros podem incluir fotorrealismo, vídeo e animação drasticamente aprimorados.

Esses geradores de imagens já enfrentam controvérsias: muitos deles foram treinados ao processar bilhões de imagens na internet sem o consentimento do detentor dos direitos autorais, provocando debate sobre ética e legalidade. Na semana passada, um debate irritante estourou on-line depois que uma competição de belas artes do Colorado concedeu um prêmio principal a uma obra de arte gerada por IA.

Além disso, ao contrário de DALL-E e Midjourney, que têm restrições para evitar a geração de imagens sangrentas ou pornográficas, a natureza de código aberto do Stable Diffusion permite que os usuários ignorem esse bloqueio. Nós 4chan, vários tópicos apareceram com deepfakes de nus de celebridades gerados por IA, enquanto o Reddit banido pelo menos quatro comunidades que se dedicaram a postar imagens de IA “não seguras para o trabalho” feitas usando difusão estável.

É uma faca de dois gumes para Stability AI, que acumulou boa vontade da comunidade precisamente devido à sua abordagem de código aberto que dá aos usuários acesso total ao seu código. O site da empresa afirma que a empresa está “construindo ferramentas abertas de IA”, uma missão que reflete a intenção inicial da OpenAI de democratizar o acesso à inteligência artificial. A OpenAI foi lançada como uma organização de pesquisa sem fins lucrativos por tecnólogos proeminentes, incluindo Sam Altman e Elon Musk, mas ao aceitar um investimento de US$ 1 bilhão da Microsoft em 2019, tornou-se um negócio com fins lucrativos. A medida a levou a se concentrar na comercialização de sua tecnologia em vez de torná-la mais amplamente disponível, atraindo críticas da comunidade de IA – e O próprio Musk.

A Stability AI tem sido uma corporação com fins lucrativos desde o início, o que Mostaque disse que visa permitir que a pesquisa de código aberto alcance mais pessoas. Em um entrevista com o TechCrunch no mês passado, ele disse que a empresa era totalmente independente. “Ninguém tem direito a voto, exceto nossos 75 funcionários – nenhum bilionário, grandes fundos, governos ou qualquer outra pessoa com controle da empresa ou das comunidades que apoiamos”, disse ele.

Com uma avaliação de US$ 1 bilhão, Mostaque cederia até 10% da empresa para os novos financiadores. Investidores de capital de risco que têm participações significativas em startups normalmente pedem cargos no conselho para que possam influenciar as decisões que a empresa está tomando usando seu dinheiro. A Lightspeed, que administra US$ 10 bilhões em ativos, e a Coatue, responsável por US$ 73 bilhões, ambos têm um histórico de ocupar cargos no conselho, embora não esteja claro se esse será o caso da Stability AI.

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